Ciencia que estudia la luna

Ciencia que estudia la luna

Nasa

Nací en Bowling Green, Kentucky, pero al crecer y llegar a la edad adulta, he vivido en todos los Estados Unidos (con algún tiempo en Alemania). Como he pasado más de la mitad de mi vida en Arizona, lo considero mi «estado natal», seguido de cerca por Texas.

Siempre me ha gustado el espacio. De niño, veía con entusiasmo las películas de ciencia ficción de los años 50 y 60, como «Planeta prohibido», «Destino Luna», «La guerra de los mundos» y «Los primeros hombres en la Luna». Me gustó especialmente la película «2001: Una odisea del espacio», que era impresionantemente realista.

Seguí el programa espacial a través de Mercurio, Géminis y Apolo, y guardé álbumes de recortes de noticias. Grabé cintas de audio de las comunicaciones aire-tierra (todavía las tengo todas). Construí y lancé modelos de cohetes. Me hice radioaficionado y aprendí informática. Me encantaba la ciencia en la escuela y planeaba mi futuro en ese campo.

Siempre quise trabajar en el espacio. Estudié electrónica y planeé convertirme en ingeniero eléctrico. Para mí, los ingenieros nos llevaban a la luna, pero siempre me había interesado mucho la ciencia, así que me cambié a la física. Después de ver el gran trabajo que hicieron los astronautas del Apolo 15 durante su vuelo en 1971, me convencí de que la geología era esencial para entender la Luna, así que, de nuevo y por última vez, cambié de carrera.

¿En qué consiste la ciencia del estudio de la Luna?

La selenografía es el estudio de la superficie y las características físicas de la Luna. Históricamente, la principal preocupación de los selenógrafos era cartografiar y nombrar las marías lunares, los cráteres, las cordilleras y otras características diversas.

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¿Cómo se llama la ciencia de la luna?

En griego, nuestra luna se llama «Selene», como la diosa de la luna de la antigua mitología griega. La palabra inglesa «selenology», o el estudio de la geología de la luna, deriva de ella.

¿Es la astrobiología una ciencia?

La astrobiología, y el campo relacionado de la exobiología, es un campo científico interdisciplinario que estudia los orígenes, la evolución temprana, la distribución y el futuro de la vida en el universo.

La luna y la tierra

La Luna es algo más que un orbe brillante y hermoso en el cielo nocturno. Nuestro vecino más cercano también desempeña un papel importante para que la Tierra sea un buen lugar para vivir. Situada a una media de sólo 384.400 kilómetros, tiene suficiente gravedad para ayudar a estabilizar la Tierra sobre su eje. Eso hace que el clima de nuestro planeta sea más estable de lo que sería en caso contrario. La gravedad de la Luna también tira de los océanos hacia adelante y hacia atrás, produciendo mareas.

Cuando la Luna orbita la Tierra, pasa por diferentes fases. Son el resultado de la luz solar que se refleja en la luna y de la posición de la luna en relación con la Tierra. Durante la luna llena, vemos una mitad entera de la luna iluminada por el sol porque la Tierra está entre la luna y el sol. Durante la luna nueva, no se ve nada de la luna y el cielo es excepcionalmente oscuro. Esto se debe a que la luna está entre la Tierra y el sol, y sólo la cara oscura de la luna está orientada hacia nuestro planeta.

La luna pasa por todas sus fases una vez cada 27 días. Este es también el tiempo que tarda en dar la vuelta a la Tierra. Por ello, el mismo lado de la luna siempre está orientado hacia la Tierra. La cara oculta de la Luna era un misterio hasta que se desarrollaron las naves espaciales. Ahora ese lado lejano es un poco menos desconocido. China incluso ha aterrizado una nave espacial en esta cara oculta de la Luna, para aprender más sobre ella.

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Científicos de la Luna

Los ritmos regulares diarios y mensuales del único satélite natural de la Tierra, la Luna, han guiado a los cronometradores durante miles de años. Su influencia en los ciclos de la Tierra, sobre todo en las mareas, ha sido registrada por muchas culturas en muchas épocas.

La Luna modera el bamboleo de la Tierra sobre su eje, lo que permite un clima relativamente estable durante miles de millones de años. Desde la Tierra, siempre vemos la misma cara de la Luna porque ésta gira sobre su eje a la misma velocidad que lo hace alrededor de la Tierra (es decir, está en rotación sincrónica con la Tierra).

Las zonas claras de la Luna se conocen como tierras altas. Los rasgos oscuros, llamados maria (mares en latín), son cuencas de impacto que se llenaron de lava hace entre 4.200 y 1.200 millones de años. Estas zonas claras y oscuras representan rocas de diferente composición y edad, que aportan pruebas de cómo pudo cristalizar la corteza primitiva a partir de un océano de magma lunar. Los propios cráteres, que se han conservado durante miles de millones de años, proporcionan un historial de impactos de la Luna y otros cuerpos del sistema solar interior.

¿De qué está cubierta la luna?

Cincuenta años después de que el ser humano pisara por primera vez la Luna, el único satélite natural permanente de la Tierra vuelve a ser noticia por el exitoso alunizaje de China en la cara oculta de la Luna, aún inexplorada. Este mes, Horizonte examina la contribución de Europa a la investigación lunar. El director de exploración humana y robótica de la Agencia Espacial Europea nos habla de sus planes de enviar un robot y luego seres humanos a la superficie lunar en la década de 2020, y hablamos con los científicos que intentan colmar las lagunas en nuestra comprensión de cómo se formó la Luna. También escuchamos cómo podríamos resolver el rompecabezas de dónde se originó el agua en la Tierra analizando las sustancias volátiles de la Luna, y echamos un vistazo a los métodos e instalaciones que se están desarrollando para proteger las valiosas muestras extraterrestres de la contaminación humana.

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En los primeros tiempos del sistema solar, se cree que una primera Tierra fue pulverizada por un planeta que los científicos llaman Theia. No sabemos de qué estaba hecho ni de dónde procedía, sólo que pudo tener el tamaño de Marte. La potente colisión destruyó ambos planetas de forma tan completa que los científicos sólo pueden adivinar cómo eran.

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