Ciencia que estudia los incendios forestales

Ciencia que estudia los incendios forestales

Laboratorio de incendios

En 2018, Suecia experimentó su temporada de incendios forestales más grave de la historia moderna. Se prevé que el calentamiento del clima aumente la frecuencia de los incendios forestales, pero los conocimientos sobre los impactos del fuego y las decisiones de gestión posteriores al incendio en los bosques euroasiáticos son escasos. Abordamos estas lagunas de conocimiento examinando el mayor incendio forestal de Suecia de 2018. El proyecto vincula la investigación de expertos en microbiología del suelo, biogeoquímica, biodiversidad y micrometeorología para proporcionar una imagen interdisciplinaria de los impactos del incendio en el ecosistema forestal.

Los incendios forestales son una perturbación natural en el bosque boreal y contribuyen a su regeneración y biodiversidad. A corto plazo, los efectos más evidentes de los incendios forestales parecen negativos: eliminan la vegetación, queman los suelos y provocan enormes pérdidas económicas. Además, liberan a la atmósfera grandes cantidades de gases de efecto invernadero, primero al quemarse la vegetación y después al descomponerse la vegetación muerta.

Sin embargo, a largo plazo, el dióxido de carbono emitido puede volver a almacenarse a medida que los árboles vuelven a crecer, con lo que el bosque vuelve a ser lentamente un sumidero de carbono. El estudio de la recuperación de los bosques tras un incendio forestal es vital para comprender el impacto neto del incendio en el ecosistema forestal y su balance de carbono.

Científico del fuego

El profesor de la Universidad del Sur de Illinois Charles Ruffner, que visitó la Academia de Agricultura de la Universidad Vytautas Magnus (VMU AA), junto con el dr. Michael Manton y sus colegas están investigando la historia de los incendios forestales en Lituania y demuestran que los árboles pueden contar una historia importante.

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Proponiendo una pregunta sobre las tendencias futuras en materia de incendios forestales y la tasa de incendios del mundo en general, el profesor Ch. Ruffner se preguntó si se trata tanto del cambio climático como de la mala gestión de la matriz forestal. Y añadió: «Yo diría que probablemente se trata de una sinergia de ambos factores, porque se ha eliminado el fuego como perturbación natural del paisaje, al suprimir todos los incendios desde la Segunda Guerra Mundial. En toda Europa, debido tanto al clima como a la gestión forestal, tenemos una acumulación de incendios que no se han producido con regularidad, pero que no lo han hecho, lo que ha provocado un aumento de la carga de combustible. Ahora, de repente, estos incendios están empezando y tienen un alto riesgo de incendio. Y no es que estemos teniendo más incendios. Lo que ocurre es que los efectos de esos incendios son más devastadores porque hemos tenido 60 años de control eficaz de los incendios, y de acumulación de combustible en el bosque, y por tanto, cuando se produce un incendio, tienes un incendio catastrófico en lugar de un incendio normal que se desplazaría por el sotobosque de un bosque. Creo que las condiciones son diferentes ahora en cuanto a la cantidad de carga de combustible. Tal vez sea un poco más seco, pero sí, es difícil decir qué es lo que lo impulsa».

Temas de investigación sobre incendios forestales

El campo de la ecología del fuego trata de comprender cuándo se produjeron los incendios en el pasado, cómo responden y se adaptan al fuego las plantas y los animales en diversos entornos, y cómo pueden cambiar los incendios y sus efectos en el futuro.

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Los gestores de incendios del Servicio de Parques Nacionales se esfuerzan por asegurar que la información más actualizada basada en la ciencia se integre en los objetivos, decisiones y prácticas de gestión de los incendios y del territorio. Este trabajo incluye la colaboración con los gestores de recursos y los científicos para desarrollar objetivos de gestión de incendios que cumplan con las metas de gestión de la tierra, el diseño y la implementación de programas de monitoreo para determinar si se cumplen los objetivos, y la identificación de preguntas que necesitan ser respondidas a través de estudios de investigación. Proporcionar este tipo de información a los gestores es fundamental para garantizar un programa de gestión de incendios con base científica que siga mejorando a medida que se adquieran nuevos conocimientos.

Los gestores de incendios recurren a la investigación científica para obtener orientación sobre cómo pueden utilizarse las quemas prescritas y los incendios provocados por rayos para beneficiar a los sistemas ecológicos. Examinan los regímenes de incendios históricos y las prácticas culturales del pasado, y utilizan modelos de predicción para estudiar los efectos futuros de los incendios en diferentes climas y comunidades. La investigación sobre incendios también es importante para prever el comportamiento y la propagación de los incendios en el paisaje para las tácticas de supresión, la planificación de los tratamientos de reducción de los combustibles y la preparación para la temporada de incendios.

Ecologista del fuego

El tiempo excepcionalmente caluroso y seco de este verano ha alimentado docenas de incendios forestales en el oeste de Estados Unidos, arrojando humo por todo el país y amenazando con registrar otro año récord. Más de un siglo de exclusión de los incendios ha creado densos bosques repletos de exceso de árboles y matorrales que se encienden y propagan rápidamente bajo condiciones cada vez más cálidas y secas.

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Los científicos coinciden en que es necesario reducir estos combustibles para que nuestros bosques y las comunidades circundantes sean más resistentes a los incendios forestales y al cambio climático. Pero la política y las medidas no han seguido el ritmo del problema y la supresión de los incendios sigue siendo la norma, incluso cuando los megaincendios son cada vez más frecuentes y destructivos.

Al ver la urgente necesidad de cambio, un equipo de científicos de las principales universidades de investigación, organizaciones de conservación y laboratorios gubernamentales de todo el Oeste ha elaborado una síntesis de la literatura científica que expone claramente la ciencia establecida y la solidez de las pruebas sobre el cambio climático, los incendios forestales y la gestión de los bosques estacionalmente secos. El objetivo es ofrecer a los gestores de tierras y a otros interesados de todo el Oeste un recurso unificado que resuma la mejor ciencia disponible para que puedan tomar decisiones sobre cómo gestionar sus paisajes.

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