Enfermedades que mas han matado en la historia

Enfermedades que mas han matado en la historia

Las peores pandemias de la historia: ¿qué nos enseñan?

Los científicos y los investigadores médicos llevan años discrepando sobre la definición exacta de pandemia (si es una pandemia o una epidemia), pero en lo que todos están de acuerdo es en que la palabra describe la aparición generalizada de una enfermedad, por encima de lo que cabría esperar normalmente en una región geográfica.

El cólera, la peste bubónica, la viruela y la gripe son algunos de los asesinos más brutales de la historia de la humanidad. Y los brotes de estas enfermedades a través de las fronteras internacionales, se definen propiamente como pandemia, especialmente la viruela, que a lo largo de la historia, ha matado entre 300 y 500 millones de personas en sus 12.000 años de existencia.

Con la pandemia de coronavirus, la gente de todo el mundo ha tomado conciencia de las mejores prácticas durante una pandemia, desde el lavado cuidadoso de las manos hasta el distanciamiento social. Los países de todo el mundo declararon medidas obligatorias de estado en casa, cerrando escuelas, empresas y lugares públicos. Decenas de empresas y muchos más investigadores independientes comenzaron a trabajar en pruebas, tratamientos y vacunas. La presión para que la raza humana sobreviviera a la pandemia se convirtió en la principal preocupación del mundo.

Las formas más comunes de morir en la América de 1800

Por ejemplo, la malaria, una enfermedad transmitida por un mosquito. Ha acechado a la humanidad durante miles de años y, aunque el número de muertes ha disminuido considerablemente en los últimos 20 años, sigue matando a casi medio millón de personas cada año.

La peste de Justiniano se produjo en el siglo VI y mató a 50 millones de personas, tal vez la mitad de la población mundial de la época. La peste negra del siglo XIV -probablemente causada por el mismo agente patógeno- puede haber matado hasta 200 millones de personas. La viruela puede haber matado hasta 300 millones de personas sólo en el siglo XX, a pesar de que desde 1796 se disponía de una vacuna eficaz, la primera del mundo.

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Entre 50 y 100 millones de personas murieron en la pandemia de gripe de 1918, cifras que superan el número de muertos de la Primera Guerra Mundial, que se libraba al mismo tiempo. El virus de la gripe de 1918 infectó a una de cada tres personas del planeta. (Lea más sobre cómo la gripe de 1918 cambió el mundo). El VIH, una pandemia que aún está entre nosotros y que todavía no tiene vacuna, ha matado a unos 32 millones de personas y ha infectado a 75 millones, y cada día se suman más.La epidemia de gripe de 1918 mató a entre 50 y 100 millones de personas en todo el mundo, incluso aquí en San Luis, Missouri (Crédito: Getty Images)Si estas cifras chocan, es porque hoy en día las epidemias rara vez se discuten en las clases de historia, mientras que en un pasado no tan lejano, eran simplemente un hecho terrible de la vida. Hay pocos monumentos a las víctimas de las enfermedades. El historiador Alfred Crosby fue el autor de America’s Forgotten Pandemic, uno de los grandes libros sobre la gripe de 1918. Pero Crosby sólo se animó a empezar a investigar la pandemia cuando tropezó con el hecho olvidado de que la esperanza de vida de los estadounidenses había caído repentinamente de 51 años en 1917 a 39 años en 1918, antes de repuntar al año siguiente. Esa caída en picado en 1918 se debió a un virus de apenas 120 nanómetros de ancho.

Las 10 peores epidemias de la historia

El 23 de marzo de 2014, la Organización Mundial de la Salud (OMS) informó de casos de la enfermedad por el virus del Ébola (EVE) en la región rural boscosa del sureste de Guinea. La identificación de estos primeros casos marcó el inicio de la epidemia de ébola en África Occidental, la mayor de la historia.

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El caso inicial, o paciente índice, se notificó en diciembre de 2013. Se cree que un niño de 18 meses de una pequeña aldea de Guinea fue infectado por murciélagos. Después de que se produjeran otros cinco casos de diarrea mortal en esa zona, el 24 de enero de 2014 se emitió una alerta médica oficial a los funcionarios sanitarios del distrito. El virus del ébola pronto se extendió a la capital de Guinea, Conakry, y el 13 de marzo de 2014 el Ministerio de Salud de Guinea emitió una alerta por una enfermedad no identificada. Poco después, el Instituto Pasteur de Francia confirmó que la enfermedad era causada por el ebolavirus del Zaire. El 23 de marzo de 2014, con 49 casos confirmados y 29 muertes, la OMS declaró oficialmente un brote de EVD.

La debilidad de los sistemas de vigilancia y las deficientes infraestructuras de salud pública contribuyeron a la dificultad de contener este brote, que se extendió rápidamente a los países fronterizos de Guinea, Liberia y Sierra Leona. En julio de 2014, el brote se extendió a las capitales de los tres países. Esta fue la primera vez que la EVE se extendió desde las zonas rurales más aisladas hasta los centros urbanos densamente poblados, lo que supuso una oportunidad de transmisión sin precedentes.

El hombre que mató accidentalmente a más personas en la historia

Esta es una versión abreviada y simplificada de la introducción de Leigh Shaw-Taylor a la selección de artículos de la Revista de Historia Económica sobre la historia de las enfermedades, las epidemias y las mejoras en la esperanza de vida, que actualmente es de acceso abierto aquí.

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Con varios miles de millones de personas actualmente encerradas, la historia de las enfermedades infecciosas adquiere una nueva relevancia. El tema puede parecer morboso, pero es fundamentalmente optimista. En 2019 la esperanza de vida mundial se acercaba a los 73 años. En 1800 era probablemente de unos 30. Este es posiblemente el cambio histórico más importante de los últimos 200 años. En 1800 ningún país del mundo tenía una esperanza de vida muy superior a unos 40 años.

Hoy, la mayoría de los habitantes de los países ricos mueren de enfermedades degenerativas o de complicaciones derivadas de ellas, como el cáncer, las enfermedades cardíacas, la diabetes y la demencia. En el pasado, la mayoría de las personas de todo el mundo morían de enfermedades infecciosas y sólo una minoría vivía lo suficiente como para sucumbir a enfermedades degenerativas.

Aunque la esperanza de vida y las tasas de mortalidad infantil varían considerablemente en todo el mundo hoy en día, ningún lugar tiene una esperanza de vida tan baja ni una tasa de mortalidad infantil tan alta como la Gran Bretaña de finales de la época victoriana, que entonces tenía una de las esperanzas de vida más altas del mundo.

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