Por donde respiran los delfines

Por donde respiran los delfines

¿los delfines tienen branquias?

Los delfines son animales que pasan su vida bajo el agua. Puede resultar sorprendente que los delfines no puedan respirar bajo el agua, ya que no tienen branquias. ¿Cómo respiran los delfines? Averigua más en esta lección.

Los delfines: ¿Peces o mamíferos? De todos los animales que viven en el mar, hay uno en particular que llama la atención por su inteligencia, sus trucos inteligentes y su cara bonita. Así es, ¡es el delfín! Los delfines se pasan la vida surcando las profundidades del océano. Así que deben tener branquias como los peces, ¿correcto? En realidad, no: los delfines respiran aire como tú y yo. ¿Cómo funciona esto para una criatura submarina?

Ya hemos mencionado el hecho de que los delfines parecen peces porque viven bajo el agua. Sin embargo, los delfines son en realidad mamíferos, como tú y yo. Esto significa que tienen pulmones y respiran aire. Cuando los delfines nadan, deben salir a la superficie para tomar aire, igual que tú. Pero, a diferencia de las personas, los delfines tienen una característica especial que les permite respirar. Esto se conoce como espiráculo.

Cómo respiran los delfines cuando duermen

Los delfines respiran por sus espiráculos, no por la boca. Es un hecho bien establecido que se encuentra en cualquier libro que describa la biología y anatomía de los delfines. Pero un pequeño delfín en Nueva Zelanda claramente no ha hecho la lectura. Presentamos el primer caso documentado de un delfín que respira por la boca.

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Stephen Dawson y su equipo de investigadores de la Universidad de Otago observaron por primera vez este extraño comportamiento frente a la península de Banks, en Nueva Zelanda, en 2014. Un delfín de Héctor (Cephalorhynchus hectori), fácilmente reconocible por una pequeña lesión en forma de «tatuaje» cerca de su espiráculo, sobresalía del agua en un ángulo pronunciado mientras abría la boca, como si tragara aire.

El mismo delfín fue visto en varias ocasiones a lo largo de los años, y los investigadores finalmente captaron en vídeo su extraño comportamiento en la superficie en diciembre de 2015. El análisis detallado de las imágenes mostró que el animal nunca abrió su espiráculo cuando estaba en la superficie para respirar, sino que parecía aspirar aire por la boca.

¿Podría ser que el delfín, en contra de lo que todos creían saber, respirara por la boca? «[L]a literatura publicada afirma, y la opinión predominante entre los mamíferos marinos era, que esto era imposible», señala Dawson en una entrevista con la revista Hakai.

La respiración humana

Los mamíferos marinos, como las ballenas y los delfines, pasan toda su vida en el mar. Entonces, ¿cómo pueden dormir y no ahogarse? Las observaciones de delfines mulares en acuarios y zoológicos, y de ballenas y delfines en la naturaleza, muestran dos métodos básicos para dormir: o bien descansan tranquilamente en el agua, en posición vertical u horizontal, o bien duermen mientras nadan lentamente junto a otro animal. Los delfines individuales también entran en una forma de sueño más profunda, sobre todo por la noche. Se llama tronco porque en este estado, un delfín se asemeja a un tronco que flota en la superficie del agua.

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Cuando los mamíferos marinos duermen y nadan a la vez, se encuentran en un estado similar a la siesta. Las ballenas y los delfines jóvenes descansan, comen y duermen mientras su madre nada y los arrastra en su estela. En esos momentos, la madre también duerme en movimiento. De hecho, no puede dejar de nadar durante las primeras semanas de vida del recién nacido. Si lo hace durante algún tiempo, la cría empezará a hundirse; no ha nacido con suficiente grasa corporal o grasa para flotar fácilmente.

Cómo respiran las ballenas

Las ballenas tienen un orificio respiratorio que les permite respirar exponiendo sólo la parte superior de la cabeza al aire mientras nadan o descansan bajo el agua. Después de cada respiración, el espiráculo se cierra herméticamente gracias a los fuertes músculos que lo rodean, de modo que el agua no puede entrar en los pulmones de la ballena o el delfín.

Cuando un delfín sale a la superficie en busca de aire, primero expulsa (exhala) y luego inspira (inhala) aire fresco; el delfín sólo tarda una fracción de segundo en hacerlo.    Si está cerca, es fácil oír el «soplo» de un delfín en la superficie; de hecho, a menudo oirá a un delfín antes de verlo.    El soplo es el sonido que se oye, y el chorro de agua que se ve, cuando el delfín exhala con fuerza y elimina el agua que queda encima de su espiráculo.    El chorro de agua no procede de los pulmones del delfín, sino que es el agua que queda encima de su cabeza, alrededor del espiráculo, y que es expulsada antes de la inhalación.

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Hasta hace poco se creía que los delfines no podían respirar por la boca de la misma manera que las personas, sólo a través de sus espiráculos. Sin embargo, en 2016 los científicos descubrieron un delfín neozelandés con un espiráculo dañado que había aprendido a respirar por la boca.

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